La prochaine mission de la NASA: Europa, la lune de Jupiter

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L’objectif de la mission sur Europa: rechercher une trace de vie extraterrestre

Si on exclut la terre, la lune de Jupiter, Europa, est considérée par les scientifiques comme la meilleure chance de trouver de la vie. Une nouvelle mission de la NASA a donc été lancée pour explorer cette lune gelée.

En effet, la lune de Jupiter est recouverte d’une épaisse couche de “glace” qui semble flotter au-dessus d’un océan chaud et profond. Les scientifiques estiment donc que cet endroit est idéal pour que la vie puisse se développer. La première mission de la NASA vers Europa a donc commencé sa phase de développement.

Cette mission qui devrait être lancée en 2020 doit surtout être une mission de reconnaissance. En effet, l’océan d’Europa serait deux fois plus grand que tous les océans de la terre. Les scientifiques s’accordent à dire que la planète aurait un plancher océanique et même peut-être des marées causées par Jupiter.

Depuis 20 ans, cette lune est examinée sous toutes ses formes pour recueillir le plus d’informations possibles quant à la viabilité d’une opération de grande envergure vers celle-ci. Aujourd’hui, la phase de développement a été lancée et les chercheurs espèrent pouvoir répondre avec cette mission à l’une des plus anciennes questions de l’humanité: La vie est-elle possible ailleurs?

C’est la mission Galileo a la fin des années 90 qui a produit les données sur Europa prouvant l’existence d’un océan sous sa croûte glacée. Cet océan pourrait contenir plus de 2 fois plus d’eau qu’il en existe sur terre. De l’eau salée, de l’énergie, un plancher océanique, tout ceci serait suffisant pour permettre l’apparition de micro-organismes.

La mission commencerait donc par un lancement d’une navette en 2020 qui pourrait arriver en orbite de Jupiter au bout de quelques années de voyage. Cette navette ferait le tour de la planète géante toutes les deux semaines et pourrait alors s’approcher au plus près d’Europa pour l’étudier. La navette pourrait effectuer 45 passages près de la lune lors de sa mission et pourrait produire des images haute résolution qui permettraient d’étudier la composition et la structure de l’intérieur d’Europa.

C’est un grand jour pour la science – Joan Salute, Chef de la mission Europa.

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Source: NASA